印江县先时有在衙惠琛、甄鉴、家利、靳保等八人一帮凶徒,共与为奸。凡县官到,必小心曲意事之:献忠谋、奉命令、访外事,入禀无一敢欺,凡有差遣,夙夜不违。及得县官倚信之后,悉告之衙门利弊,各乡富民名姓。有告难明之状者,外为访之;有愿投贿赂者,外为通之。以此官有能名,讼狱清理,而银又多攒。因彼亲附于官,凡官之出入银数,彼皆与知。及在任三年,知其宦囊已厚,辄共谋杀之。或投毒,或行刺,只托言本衙多鬼魅,为鬼所杀害。朋奸为党,同然一词,上官不能辨,朦胧为之申去。彼因搜得官财,众共分去。虽先时不瞒官攒钱,而官之财皆其财矣。以此为弊,后官至者,信私衙有鬼之说,即令官军守宿外舍。彼于官未到任之先,各水幛皆有活笼,不须开门,得以直通官房。既在外守宿,为奸益易,后官军者又死数人。其衙有鬼之名,传于京师,人人皆不肯选。有举人尤思廉者,家道清贫,无钱使用。铨衡者,除彼为印江知县。闻而□□曰:“一世贫难,辛苦读书,幸得发科,自谓足可断送穷债矣,谁料选宰于此,是性命亦难保,何不幸至此也。”一听选吏周元汲,与之同店,曰:“岂有衙门能死人者?若使我得为之,全然无惧。”思廉曰:“前任之令,亦是吏员所升者,若有关节,可以营干。”元汲曰:“如可除我为令,关节银我任之。”思廉乃托人通于部,部郎中曰:“吏员虽无除令之例,但此任险恶,除亦无妨。”即改思廉他任,而以元汲知印江。及到任,明察吏治,人都畏服。时亦未敢带家眷,只同两仆柯贵、卢卿去。过了两月,详问前官魅死之故,而私衙夜间并无动静。乃疑曰:“岂有初到无鬼而任久有鬼者?我从来未见鬼能持刀杀人,此必在衙人为弊而托之鬼也。”仍旧用惠琛等守衙。果然人皆勤谨守任,但心终是防之。日间自宿止于厅之旁房,二家人宿右房。夜间于左房床前悬三管湿朱笔,右房床前悬三管湿墨笔,三人共在后房楼上,开两床而宿。过了半年,周本有治才,又得惠琛等为耳目。词讼判如流水,赃罚及诸常例银不止三四千。忽一夜二更时候,惠琛等密揭开水幛,带刀入左房刺官,家利等入右房刺家人。到床前,都为朱墨笔点污其面,并未见人。初惟略闻足迹之声,少顷,开左右房门。周令闻声,乃呼:“有贼,众人可起来!”不应,周令同二家人都呼曰:“今夜有鬼,守衙的可起来点灯!”惠琛等闻周爷三人在一处,知他有备,只得密逃外去,应声而起。及点烛明亮,周爷与二家人同下楼来,见惠琛等面上多点有朱墨遗迹,欲遂发之,恐后即行强,则三人难以敌众人。周尹佯为不知,曰:“今夜果有鬼,可勿在私衙坐。快抬印箱来,出去升堂。”惠琛等以本官真不知也,心各稍安。既升堂之后,在衙吏书人役各起伺候。传闻于左右衙丞簿吏等,皆入堂来相问。周尹命三位前坐曰:“吾正欲请三位来共审鬼祟。”乃命选八把棍,将惠琛等八人起,审曰:“你等谋杀本官,该得何罪!”惠琛等曰:“鬼祟为灾,何为罪及小的?”周尹曰:“鬼岂能杀人?前官都是你辈所杀。我左右官房都是假床,左房床前系三管湿朱笔,右房床前悬三管湿墨笔。你辈入在房中行刺,面上都触有朱墨迹在,明明有证,反又言鬼耶!”丞簿等看八人面上,果多朱墨痕未拭净,曰:“堂尊下神见,是此贼辈罪满难逃矣。”遂加敲打。惠琛等见实恶察出,无可抵饰,遂各供招。周尹曰:“房门内锁,你何以得入?”惠琛曰:“水幛皆活笼的,可揭开而入。”及验之果然。周尹作申曰:

“审得惠琛、家利等,潜谋不轨,素蓄祸心。迹若蚊虫,谩刺帷中之血;毒生蜂虿,多藏犯上之奸。本官有父母之尊亲,名分甚大;守令承天朝之爵禄,体统常尊。乃聚众而倡谋,屡将加枕;仍朋奸而作慝,鱼且困龙。历杀长官,稔积弥天之恶;驾言鬼魅,累逃弑主之诛。使长吏死他乡草莽;理埋凉之朽骨;而宦金入伊私橐囊,享膏腴之余赀。怙终不革前非,贼上仍行故智。挟持利刃,穿左穿右而寻刺长官;误入空房,点朱点墨而恶昭实迹。惟案邓景山之死,则怿卒难逃;欲惩宛母寡之凶,其悬头勿缓。据部民谋本官之律,已伤者绞,已杀者诛;按群奸肆谋杀之多,首徒应斩,财产籍没。未敢擅便,伏候公裁。”

以此申闻两院。两院俱嘉其有能,依拟缴下,将惠琛等决不待时,财产皆籍没入官,其妻子皆流于远地。县境肃清,无不慑服。连任九年,升为通判。

按:惠等为奸,托言鬼魅。前官惟信鬼能为祟,益用惠等守衙,则为奸益易,故遭其毒手而不免也。周尹之明,独知鬼不能杀人,而杀人者必贼,故深提防之,而遂尽歼群奸。虽出身异途,而明乃过儒流,良可尚也。故曰:“儒者莫要于穷理,理明则奸邪不能欺,神鬼不能惑。”诚然哉!

(苏州铁艺楼梯)